Soares LR, Griesinger M, Dachs N, Bittner M, Tavares S. Inequalities in access to and use of drinking water services inLatin America and theCaribbean. [Desigualdades en el acceso y uso de servicios de agua potable en América Latina y el Caribe.] Revista Panamericana de Salud 2002 mayo-junio; 11(5/6):386-396.

Objetivos: Identificar y evaluar las inequidades en el acceso a y en el uso de servicios de agua potable tal como se refleja en los gastos domiciliarios per capita en agua, y determinar qué proporción de los gastos del hogar se destina a pagar el agua en 11 países de América Latina y el Caribe.

Metodología: A partir de datos obtenidos mediante encuestas domiciliarias de tipo general (tales como la Living Standards Measurement Survey) realizadas en 11 países entre 1995 y 1999, se analizó la disponibilidad de agua potable. Los datos fueron examinados a la luz de parámetros socioeconómicos, tales como la residencia urbana o rural, los ingresos del hogar, el tipo y la regularidad del servicio de distribución de agua, el tiempo dedicado a conseguir el agua en hogares sin alcantarillado y el tipo de sistema de purificación del agua.

Resultados: El acceso al agua potable, así como los gastos domiciliarios totales y per capital para la obtención de agua, muestran una asociación con la situación económica del hogar y su ubicación. El acceso de la población rural a servicios de agua potable es mucho más reducido que el de la población urbana en aquellos grupos que tienen ingresos similares. La proporción de las familias que tienen un sistema distribuidor de agua potable en la vivienda es similar en la población rural de altos ingresos que en la población urbana de ingresos bajos. Las familias que no tienen un sistema distribuidor de agua en la vivienda dedican mucho tiempo a conseguir el agua, lo cual implica, para las familias pobres, un gasto adicional. Las familias de bajos ingresos que carecen de una fuente de agua potable en el hogar gastan tanto dinero en conseguir agua como las familias de ingresos más altos. El acceso a métodos de desinfección del agua en el domicilio es muy reducido en el caso de las familias pobres, puesto que estos métodos son relativamente caros. El resultado es que de las familias de menores ingresos beben agua de inferior calidad.

Conclusiones: Las encuestas domiciliarias para fines generales que se han llevado a cabo desde el punto de vista del consumidor son instrumentos de valor para estudiar la equidad y la salud, particularmente cuando se estudian las desigualdades del acceso a y el uso de servicios de agua potable y lo que se gasta en obtenerla. Se recomienda que los países mejoren la parte de la encuesta dedicada al agua y al saneamiento a fin de facilitar la realización de evaluaciones sanitarias a escala nacional y el establecimiento de programas de subsidios más equitativos.

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